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280年,晋武帝灭吴统一中国,但门阀政体加剧社会矛盾,动摇王室基础。八王之乱和其它外患,导致胡人南侵,西晋灭亡。317年,司马睿在建康(今南京)即位,为晋元帝,东晋建立。东晋与北方的十六国并存,史称东晋十六国。420年,刘裕废晋安帝,建立刘宋,进入南北朝时期。南朝(420-589年)包含宋、齐、梁、陈四朝;北朝(439-589年)包含北魏、东魏、西魏、北齐和北周五朝。在不安宁的环境中,佛教得到很大发展,凿石窟建寺塔,盛极一时。

东晋在吴国建初寺的基础上,建造长干寺。《金陵梵刹志》:“晋太康间,刘萨柯掘得舍利于长干里。晋简文帝咸安间(371-372年),敕造三层长干塔。梁武帝大同间,诏修长干塔,南唐时废。”宋释道生题长干塔诗:“舍利无端应念来,浮图平地拥崔嵬。当年不假金鎚力,争得光明耀九垓。”出土“梁长干寺如来舍利塔砖”,铭刻“大同三年岁在丁己十月十五日敕造长干寺如来舍利塔砖陈庆之造”。据载,梁武帝时建康佛寺超过500座,与同期北魏洛阳的盛况不相上下。晚唐杜牧诗《江南春》:“千里荤啼绿映红,水村山郭酒旗风。南朝四百八十寺,多少楼台烟雨中”。迄今所知,这一时期佛塔仅长干塔一座。事实究竟怎样,有待深入探讨。不难推测,佛寺如此众多,佛塔应该不会很少。

北朝佛教更盛,从平城(今大同)到洛阳各地,都曾大量建造佛寺、佛塔。北朝期间以北魏最繁盛,在北魏一百多年间,寺塔林立。